Paleontólogo experto en Trilobites cuyo trabajo cambió la Teoría de la Evolución

El Profesor  Harry Whittington que falleció el 20 de Junio a los 94 años, la autoridad mundial en Trilobites y quien

Trilobites: Artrópodos extintos que vivieron en la era Primaria [ Cámbrico – Permo/Triásico ] durante 300 millones de años, muchas de las especies conocidas fueron descritas por Whittington

ya en edad avanzada dirigió un gran proyecto de investigación de fósiles del Cámbrico que cambió nuestra concepción de la evolución.

Tras diversos avatares en Rangoon, Burma y en China durante la guerra y un tiempo enseñando en Birmingham, fue a Harvard Museum of Comparative Zoology donde estuvo muchos años, en cuartos llenos de cajones y especímenes exactamente como deben ser los de un profesor.  En este puesto fue reemplazado por otro zoólogo famoso, Stephen Jay Gould.

En 1966 el Profesor Whittington fue invitado por la Canadian Geological Society a estudiar los fósiles de la Burguess Shale encontrados por CD Walcott en 1909 pero no bien conocidos.  Whittington hizo dos expediciones con sus estudiantes al lugar, de acceso muy difícil, y reclutó a dos ayudantes, Derek Briggs y Simon Conway para re-estudiar todos los hallazgos.

Yacimiento Walcott en las Pizarras de Burguess

Elaboraron un completo panorama del fondo somero de un mar que existió allí hace 505 millones de años, donde ahora son altas montañas.

Encontraron una inesperada variedad de seres vivos desconocidos, lo que ahora conocemos como La Fauna de Burguess Shale.

En el Sedgwick Museum of Earth Sciences, en Cambridge (Reino Unido) donde habían nombrado profesor a Whittington -que cruzó el Atlántico llevando sus cajas con las muestras- laboraron años para reconstruir esas bestezuelas extintas hace tantos cientos de millones de años.

Su trabajo es de una importancia y excelencia técnica fuera de lo común, y si hubiera un Premio Nobel de Zoología se lo hubieran concedido.

Encontraron un bestiario maravilloso, muchas tan completamente diferentes de todos los animales que viven hoy en día que 15 ó 20 se consideran troncos evolutivos completamente diferentes de todo lo conocido  –y extinguidos.

http://en.wikipedia.org/wiki/Fossils_of_the_Burgess_Shale

Por ejemplo, Marrella splendens Walcott, 1912 uno de los organismos más abundantes ahí, que Walcott creyó era un raro trilobite, no era trilobite, ni crustáceo y aunque era un artrópodo no pertenecía a ningún grupo conocido.

Otro era el inconcebible Opabinia con cinco ojos y un apéndice frontal terminado en mandíbulas

Las implicaciones para los biólogos eran importantes porque aquí había Phyla (pl. de Phylum, o sea las grandes líneas evolutivas)  de organismos que luego y pronto se extinguieron completamente, sin que en la posterior historia de la vida durante cientos de millones de años volviera a ocurrir un florecimiento semejante.

Otra cosa preocupante es que los seres que luego existieron tras la extinción de la Fauna de Burguess Shale no estaban ni mejor ni peor adaptados que los anteriores.

Las investigaciones de Whittington fueron popularizadas por Stephen Jay Gould un gran biólogo y un gran escritor americano que publicó un bestseller Wonderful Life: The Burgess Shale and the Nature of History. La tesis de Gould es que el azar «chance» es decisivo en la evolución de la vida sobre la tierra, y que si esa extinción no hubiera tenido lugar hoy y ahora los seres vivientes dominantes serían muy diferentes a los actuales. Es el oportunismo de la evolución, que ya había descrito el gran paleontólogo de mamíferos, George Gaylord Simpson.

El escándalo causado por el libro Wonderful Life no le afectó mucho a Whittington, ya se había retirado y se lo tomó con buen humor. Su último trabajo de investigación lo publicó a los 90 años de edad. Él y su esposa no tuvieron hijos pero dejó numerosos discípulos intelectuales.

  • Harry Blackmore Whittington, paleontólogo, nacido en Birmigham 24 Marzo 1916; falleció 20 June 2010

PARA SABER MÁS

☼  Harry B Whittington

☼  Trilobite: Eyewitness to Evolution por Richard Fortey  Un libro que he leído, muy recomendable

☼  http://en.wikipedia.org/wiki/Fossils_of_the_Burgess_Shale

☼  Anomalocaris

☼   Hallucigenia que todavía se discute cual es su espalda y cual su vientre

☼    Odontogriphus ni es molusco ni es anélido

☼    Pikaia y Metaspriggina, que pueden ser así como cordados

☼   Wonderful Life: The Burgess Shale and the Nature of History

PS. El Zoólogo, Biólogo, Científico o persona culta interesada en las Ciencias Naturales de viajar a Inglaterra no debe fallar en visitar el University Museum (Museo de Historia Natural) en Oxford, y el Museo de Zoología, y el Sedgwick de Geología en Cambridge. Tienen cosas maravillosas expuestas a la curiosidad del público.        ,,

http://en.wikipedia.org/wiki/Fossils_of_the_Burgess_Shale

Por Armando

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