¿Lewis y Clark, quiénes? En 1804 esta expedición a través de Norteamérica abrió el Continente

El 14 de mayo de 1804 sale esta expedición «Corps of Discovery Expedition» (1804–1806) enviada por Jefferson que tenía como propósito fines tanto científicos como comerciales:  investigar los territorios al Noroeste del río Missouri, su flora y fauna, sus tribus aborígenes, su terreno y también asentar la propiedad norteamericana sobre esos territorios de propiedad dudosa; muchos, incluyendo Alaska y Oregon en algún momento habían sido de dominio español, y California y Florida y Texas y México aún lo eran, al menos nominalmente.

Esta expedición culmina en 1806, cuando llegan al Pacífico, invernan en la costa  y regresan, bastante más rápido que a la ida, descendiendo los grandes ríos americanos y cierran el viaje de regreso el 23 de Septiembre de 1806 .

Jefferson eligió al Capitán Meriwether Lewis para dirigir la expedición, que posteriormente se denominó Cuerpo de Descubrimiento. En una carta con fecha 20 de junio, de 1803, Jefferson le escribió a Lewis

El objetivo de su misión es explorar el río Missouri, y aquellos de sus principales afluentes que puedan llegar a comunicarse con las aguas del océano Pacífico, sea el Columbia, Oregón, Colorado u cualquier otro río que pueda ofrecer la comunicación fluvial más directa y factible a través de este continente con el propósito de [practicar el] comercio.

Es notable  la perfecta armonía entre el Capitán Meriwether Lewis y su elegido para acompañarle, William Clark, que aunque aún no era Capitán pero Lewis así lo consideró y compartió con él el liderazgo, también las penalidades.

El grupo, compuesto por 33 personas, incluía 29 individuos que habían sido reclutados y entrenados en el campamento de invierno de 1803-04 en Camp Dubois, cerca de lo que hoy es Hartford, en el entonces Territorio de Illinois. El 14 de mayo de 1804 ese grupo partió desde Camp Dubois y comenzaron lo que sería su histórico viaje. El 20 de mayo se encontraron con Lewis en Saint Charles, y el grupo siguió el curso del río Missouri hacia el Oeste.

La expedición comenzó a remontar el río Missouri a bordo de una embarcación fluvial («keelboat») de unos 17 metros de largo (55 pies) y dos piraguas más pequeñas. A medida que viajaban remando río arriba, Clark pasaba gran parte de su tiempo en la embarcación, trazando el rumbo y haciendo mapas, mientras que Lewis estaba a menudo en tierra, estudiando las formaciones rocosas, el suelo, los animales y plantas que encontraban a lo largo del camino.

Cronología de la expedición de Lewis y Clark

Jefferson tuvo la precaución de acuñar medallas de plata  Indian Peace Medals   que los expedicionarios debían distribuir entre los indios que encontraran, a fin de marcar la preeminencia sobre las ambiciones de pueblos europeos que miraban esos territorios con ansias de conquista.

Aunque los expedicionarios a veces tuvieron serios problemas con los indios sioux en general evitaron conflictos, Lewis y Clark eran veteranos de las guerras indias y no se dejaron sorprender.

Los ayudó mucho una mujer india  Sacagawea    (pronunciado Sa-ka-ga-wea) que les sirvió de traductora de la expedición con los shoshones y nez percé. De no haber sido por la ayuda de los indios la expedición probablemente hubiera perecido de hambre, pasaron meses muy difíciles en los inviernos.

El material zoológico, botánico, incluso los animales vivos nuevos descubiertos y enviados a Jefferson, los documentos etnográficos producidos, las noticias perfectamente nuevas sobre esas inmensas regiones significaron un enorme adelanto para el conocimiento que los americanos adquieren de su país.

Es curioso que alguna de las intenciones con que los mandó Jefferson, algo ingenuas nos parecen hoy, eran imposibles de realizar:  Jefferson encargó a Lewis que tratara de encontrar Mamuts, Mastodontes y Megaterios y otros grandes mamíferos ya extintos (pero no tanto tiempo antes aún vivían) creyendo o con la esperanza de que aún sobrevivieran en algún apartado rincón de aquel continente.

☼ Una bibliografía e importante material sobre esta expedición en  el artículo  Lewis and Clark expedition.

☼  Los diarios de Lewis and Clark.  Una obra maestra de la literatura científica de viaje y exploración, y pueden descargarse gratis de

The Journals of Lewis and Clark, 1804-1806 by William Clark and Meriwether Lewis

en varios formatos de libro electrónico

☼  List of species described by the Lewis and Clark Expedition

Expedición de Lewis y Clark

☼ Descargar →   Across the Plains by Robert Louis Stevenson

Este relato del famoso novelista escocés autor de La isla del Tesoro, de su viaje desde Nueva York a San Francisco 1879-1880 nos enseña los progresos realizados en esos 70 años que transcurrieron, aún así el cruce del continente era muy peligroso.

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Por Armando

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